Astrónomos acaban de hacer un descubrimiento fascinante en Júpiter

Un equipo internacional de investigadores descubrió que Júpiter, el planeta más grande del Sistema Solar, también tiene auroras australes (sur) y que, contra viento y marea, actúan independientemente de las del norte (Borealis), según un estudio publicado en Nature. Astronomía.

Investigadores de la ESA y la NASA han descubierto que, a diferencia de las luces polares de la Tierra, las auroras intensas que se ven en los polos de Júpiter se comportan de forma inesperada independientemente la una de la otra. Las auroras del norte de Júpiter son erráticas y “no coinciden en el comportamiento, ni en intensidad ni en frecuencia con las encontradas en el polo sur de Júpiter”

Las auroras son fenómenos planetarios que tienen lugar cuando el viento de partículas energéticas de una estrella colisiona con el campo magnético de un planeta (magnetosfera).

Utilizando XMM.Newton de la ESA y los observatorios espaciales Chandra X-Ray de la NASA, los astrónomos pudieron observar los rayos X de alta energía producidos por las auroras en cada uno de los polos de Júpiter.

Los expertos encontraron que las auroras del sur en Júpiter pulsan cada 11 minutos constantemente, mientras que las del polo norte del planeta se dispararon caóticamente.

Estas auroras no parecen actuar al unísono como aquellas con las que estamos familiarizados aquí en la Tierra”, dice el autor principal William Dunn del Mullard Space Science Laboratory de University College London, Reino Unido, y el Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica, EE. UU. .

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“Pensamos que la actividad se coordinaría a través del campo magnético de Júpiter, pero el comportamiento que encontramos es realmente desconcertante.

“Todavía es más extraño considerar que Saturno, otro planeta gigante gaseoso, no produce auroras de rayos X que podamos detectar, por lo que surge un par de preguntas que actualmente no estamos seguros de cómo responder.

“En primer lugar, ¿cómo Júpiter produce auroras de rayos X brillantes y energéticas en absoluto cuando su vecino no, y en segundo lugar, cómo lo hace de forma independiente en cada polo?”

Este hallazgo plantea numerosas preguntas sobre cómo ocurren las auroras a través del universo. Curiosamente, las auroras pulsantes e independientes de Júpiter indican que los astrónomos tienen un largo camino por recorrer para comprender cómo el planeta produce algunas de sus emisiones más enérgicas, informa la Agencia Espacial Europea.

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“Las partículas cargadas tienen que golpear la atmósfera de Júpiter a velocidades excepcionalmente rápidas para generar los pulsos de rayos X que hemos visto. Todavía no comprendemos qué procesos causan esto, pero estas observaciones nos dicen que actúan independientemente en los hemisferios norte y sur “, agrega Licia Ray, de Lancaster University, Reino Unido, y coautora.

Los estudios futuros de las auroras de Júpiter ayudarán a arrojar luz sobre los fenómenos producidos en los polos de las gigantes gaseosas.

En los próximos dos años, los astrónomos planean realizar más campañas de observación de rayos X utilizando XMM-Newton y Chandra, y observaciones de la nave espacial Juno de la NASA, que comenzó a orbitar alrededor de Júpiter a mediados de 2016.

Además de lo anterior, la nave espacial Juice de la ESA llegará a Júpiter para el año 2029, e investigará no solo la atmósfera gigante de gas y la magnetosfera, sino que también observará sus auroras y el efecto que causan en las lunas de Galileo.

“Este es un hallazgo innovador, y no podría haber sido posible sin el XMM-Newton de la ESA”, añade Norbert Schartel, científico del proyecto ESA de XMM-Newton.

Imagen infrarroja de la aurora en el polo sur de Júpiter.

“El observatorio espacial fue fundamental para este estudio, proporcionando datos detallados con una alta resolución espectral, de modo que el equipo pudo explorar los colores vibrantes de las auroras y descubrir detalles sobre las partículas involucradas: si se mueven rápido, si son un oxígeno o un ion de azufre, y así sucesivamente.

“Las observaciones coordinadas como estas, con telescopios como XMM-Newton, Chandra y Juno trabajando juntos, son clave para explorar y comprender mejor los entornos y fenómenos en todo el Universo, y los procesos que los producen”


(H/T ESA)