Astrónomos encuentran una molécula clave para la formación de microorganismos en la atmósfera de Titán

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Los científicos han hecho otro descubrimiento sensacional en la búsqueda de vida extraterrestre en nuestro sistema solar. Los astrónomos han encontrado ahora una molécula clave para la formación de microorganismos en la atmósfera de Titán, una de las lunas más grandes de Saturno.

La misión internacional Cassini-Huygens ha hecho una detección revolucionaria de una molécula que es fundamental en la producción de compuestos orgánicos complejos dentro de la atmósfera nebulosa de Titán, la luna más grande de Saturno.

Impresión del artista de Saturn View desde Titan / iasos.com

La ESA Cassini ha detectado por sorpresa, en la nebulosa atmósfera de la luna Titán de Saturno, un tipo particular de molécula cargada negativamente que es fundamental en la producción de moléculas orgánicas complejas.

Titán, ¿la próxima parada de la humanidad?

Hay muchos misteriosos que rodean la luna más grande de Saturno Titán, el segundo más grande del Sistema Solar, después de Ganímedes.

Compuesto principalmente de hielo y rocas, Titán tiene un diámetro 50% más grande que la Luna y es un 80% más masivo. Su atmósfera, compuesta principalmente de nitrógeno y metano, es densa y opaca, lo que ha impedido a los científicos ser capaces de echar un vistazo a su superficie hasta hace relativamente poco tiempo.

Investigaciones recientes han permitido a los astrónomos aprender más sobre la Luna alienígena.

Su superficie geológicamente joven es un desierto rocoso, cubierto aquí y allá por algunos lagos de hidrocarburos.

Los volcanes criogénicos son otra de las marcas registradas del paisaje de Titán.

A unos 100 kilómetros por debajo de la superficie, los científicos postulan que podría haber un mar compuesto principalmente de agua y amoníaco, aunque todavía se desconoce si alberga algún tipo de vida, ya sea unicelular o multicelular.

 

GGráfico que representa algunas de las reacciones químicas que ocurren en la atmósfera de Titán que conducen a la generación de partículas orgánicas de la turbidez. Crédito: ESA

Pero para que podamos hablar del último descubrimiento de Cassini, no debemos mirar la superficie y el paisaje de Titán, sino dirigir nuestra mirada hacia las alturas, porque es en la atmósfera de Titán que se han hecho nuevos e interesantes hallazgos .

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En un estudio publicado en el Astrophysical Journal Letters, los científicos han descubierto un químico llamado “anión de cadena de carbono“, una molécula lineal que a menudo es parte de otras moléculas más complejas que se basan en las formas más antiguas de la vida en la Tierra.

Los descubrimientos se hicieron gracias al espectrómetro de plasma Cassini, llamado CAPS, mientras que la nave espacial atravesó la alta atmósfera de Titán, entre 950 y 1,300 kilómetros por encima de la superficie.

Hemos hecho la primera identificación inequívoca de los aniones de la cadena de carbono en una atmósfera semejante a un planeta, que creemos son un paso vital en la línea de producción de moléculas orgánicas cada vez más grandes y más complejas, como las grandes partículas de turbidez de la luna“, dice Ravi Desai del University College de Londres y autor principal del estudio.

Este es un proceso conocido en el medio interestelar, pero ahora lo hemos visto en un entorno completamente diferente, lo que significa que podría representar un proceso universal para producir moléculas orgánicas complejas”.

La cuestión aquí es, ¿podría también estar ocurriendo dentro de otras atmósferas de nitrógeno-metano como Plutón o Tritón, o en exoplanetas que contienen propiedades similares?

La posibilidad de un camino universal hacia los ingredientes para la vida tiene implicaciones para lo que debemos buscar en la búsqueda de la vida en el Universo“, dice el coautor Andrew Coates, también de la UCL, e investigador de CAPS.

Titán tiene un ejemplo local de la química excitante y exótica, de la cual tenemos mucho que aprender.

Y mientras que muchos misterios todavía están por revelarse bajo el manto brumoso y frío de Titán, se hace un gran progreso con cada nueva misión.

Lo único que podemos decir es que gracias a los estudios y exploraciones de este tipo, la ciencia está más cerca de determinar qué es la vida y cómo se reproduce en el insondable y enigmático espacio sideral.

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