Científicos detectan desaceleración brusca nunca antes vista en un cometa

Las observaciones con el Telescopio Espacial Swift de la NASA revelaron una desaceleración abrupta y sin precedentes en la rotación de un cometa.

Las imágenes tomadas en mayo de 2017 revelaron que el cometa 41P / Tuttle-Giacobini-Kresák-41P giró brevemente tres veces más lento que en marzo cuando fue observado por el Telescopio Discovery Channel en el Observatorio Lowell en Arizona.

Esta desaceleración es el cambio más espectacular en la rotación de un cometa jamás visto, y los científicos no están realmente seguros de lo que está sucediendo.

Comet 41P/Tuttle-Giacobini-Kresak near Messier 108 and Messier 97 (Owl Nebula). Image Credit: Public Domain

Cometa 41P / Tuttle-Giacobini-Kresak cerca de Messier 108 y Messier 97 (Nebulosa búho). Crédito de la imagen: Dominio público
Según los astrónomos, el cometa 41P orbita alrededor de nuestro Sol cada 5,4 años.

Cuando un cometa se acerca al Sol, el aumento en el calentamiento hace que el hielo en su superficie cambie directamente a un gas, produciendo chorros que arrojan partículas de polvo y granos congelados al espacio.

“El récord anterior de un cometa aumentó a 103P / Hartley 2, lo que disminuyó su rotación de 17 a 19 horas durante 90 días”, dijo Dennis Bodewits, investigador asociado de la Universidad de Maryland (UMD) en College Park, quien presentó los hallazgos el miércoles 10 de enero en la reunión de la American Astronomical Society (AAS) en Washington. “Por el contrario, 41P se redujo en más de 10 veces en solo 60 días, por lo que tanto el alcance como la velocidad de este cambio es algo que nunca antes habíamos visto”.

Los científicos señalan que este material forma una atmósfera extendida, llamada coma. Las observaciones realizadas en tierra establecieron el período inicial de rotación de 41P en aproximadamente 20 horas a principios de marzo de 2017 y detectaron su desaceleración más adelante en el mismo mes.

El cometa se comprimió a una distancia de 21,2 millones de kilómetros de la Tierra el 1 de abril, y ocho días más tarde se acercó más al Sol.

Mira este video de la NASA:

El telescopio ultravioleta / óptico de Swift monitoreó el cometa desde el 7 de mayo hasta el 9 de mayo, revelando variaciones en el brillo asociado con material recientemente expulsado al coma.

Estos cambios lentos indicaron que el período de rotación 41P se había más que duplicado, entre 46 y 60 horas.

Las estimaciones de la producción de agua 41P, junto con el pequeño tamaño corporal, sugieren que más de la mitad de su superficie contiene chorros activados por la luz solar.

Esa es una fracción mucho más grande de jets activos que en la mayoría de los cometas.

Los astrónomos sospechan que estas áreas activas están orientadas favorablemente para producir pares que ralenticen el giro 41P.

Sospechamos que los chorros de las áreas activas están orientados de manera favorable para producir los momentos de torsión que ralentizaron el giro de 41P”, dijo Tony Farnham, científico principal de investigación de la UMD. “Si los pares siguieron actuando después de las observaciones de mayo, el período de rotación de 41P podría haberse reducido a 100 horas o más en este momento“.

Un giro lento puede hacer que la rotación del cometa sea inestable, lo que le permite comenzar a caer sin un eje de rotación fijo.

Esto produciría un cambio dramático en el calentamiento estacional del cometa y podría provocar brotes de actividad en el futuro, informa la NASA.


Obtenga más información: la Misión Swift recientemente renombrada de la NASA espía una desaceleración del cometa

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