Fósiles recién descubiertos revelan que la Antártida tenía exuberantes bosques antes de que existieran los dinosaurios

La Antártida, el “inhóspito” continente blanco que conocemos hoy en día, fue una vez una superficie cubierta de frondosos bosques subtropicales llenos de palmeras, helechos y coníferas.

Hace poco más de 50 millones de años, el continente helado se veía muy diferente de lo que vemos hoy.

Si la humanidad pudiera viajar al pasado y visitar la Antártida, no necesitaríamos usar ropa térmica e impermeable como lo hacen las expediciones actuales ya que las temperaturas serían cálidas y agradables.

Ahora, un grupo de investigadores ha descubierto más evidencia de cómo era la Antártida en el pasado distante, ya que han encontrado fragmentos fósiles de 13 árboles que crecieron al final del Período Pérmico, antes de los Dinosaurios.

El descubrimiento fue realizado por Erik Gulbranson y John Isbell de la Universidad de Wisconsin-Milwaukee (UWM) que exploraban las montañas transantárticas de los continentes. Al final de su viaje, los científicos descubrieron partes fosilizadas de 13 árboles.

El descubrimiento confirma una vez más que el continente ahora congelado alguna vez estuvo cubierto de frondosos bosques y lleno de vida, muy probablemente cuando todavía era parte del supercontinente Gondwana que abarcaba todo el Hemisferio Sur.

Erik Gulbranson, paleoecólogo y profesor asistente visitante en UWM, examen de los árboles polares fosilizados que recuperó de la Antártida. Crédito de la imagen: Troye Fox, UWM Photo Services

Los científicos están convencidos de que los bosques masivos cubrieron todos los continentes al final del Período Pérmico, la era geológica antes de los primeros dinosaurios.

“La gente ha sabido de los fósiles en la Antártida desde la expedición Robert Falcon Scott de 1910-12. Sin embargo, la mayor parte de la Antártida aún no ha sido explotada hoy. A veces, puede ser la primera persona en escalar una montaña. “, dijo Gulbranson.

El llamado Período Pérmico llegó a su fin hace unos 251 millones de años en lo que se considera la mayor extinción masiva de la historia, ya que nuestro planeta cambió rápidamente de la casa de hielo a las condiciones de invernadero.

Se cree que más del 90 por ciento de las especies en la Tierra desaparecieron, incluidos los bosques.

Un tocón de árbol de 280 millones de años todavía unido a sus raíces en la Antártida. Crédito de la imagen: Erik Gulbranson

Dado que el exuberante árbol antártico creció en las latitudes polares donde las plantas no pueden crecer hoy en día, los investigadores creen que los árboles que una vez crecieron allí eran extremadamente especies. Los expertos ahora están tratando de entender por qué los bosques se extinguieron.

Este antiguo bosque es un vistazo de la vida antes de la extinción, y esto puede ayudarnos a entender qué causó el evento“, explicó Gulbranson.

Los científicos explican que las heladas que una vez crecieron en el continente antártico se usaron para condiciones diferentes a cualquier otro lugar del planeta, teniendo que sobrevivir a través de extremos polares de luz infinita y oscuridad total, lo cual, según los expertos, es otra razón por la que vale la pena estudiar por qué se extinguieron

No hay nada como eso hoy. Estos árboles podrían encender y apagar sus ciclos de crecimiento como un interruptor de luz. Sabemos que el cierre de invierno sucedió de inmediato, pero no sabemos cuán activos fueron durante el verano y si podría obligarse a latencia mientras todavía estaba apagado “, dijo Gulbranson.


Fuente: Geólogos descubren los bosques fósiles de la Antártida

Crédito de la imagen destacada: Shutterstock / y Erik Gulbranson