Hace 5,000 años, los antiguos egipcios inventaron el primer pigmento sintético en la historia

La civilización egipcia antigua se aseguró de dejar su huella en la historia.

Además de construir algunas de las estructuras más impresionantes y alucinantes en la superficie de la Tierra, y ser pioneros en astronomía, medicina, arquitectura e ingeniería, los antiguos egipcios inventaron su color azul: el primer pigmento sintético en la historia, alrededor cinco mil años atrás.

El color azul ha sido a lo largo de la historia de la humanidad uno de los colores más buscados, identificado con la realeza y la divinidad, sobre todo porque era un “color precioso”, debido a la dificultad de obtenerlo.

Jeroglíficos esculpidos y pinturas en las paredes interiores de un antiguo templo egipcio en Dendera. Crédito de la imagen: Shutterstock

Los antiguos egipcios no eran “la única cultura antigua que usaba el color azul“.

Los pigmentos azules se utilizaron desde la antigüedad, pero más tarde que otros como el rojo, negro, marrón u ocre, que son más fáciles de obtener en la naturaleza y que ya se utilizaban en el arte paleolítico en todo el mundo.

Si echamos un vistazo a la historia, descubrimos que en Europa el color se obtuvo a partir de isatida (también conocida como pasto pastel), que proporcionaba un tinte índigo.

En Asia y África (Indigofera tinctoria), un arbusto cuyo nombre también se refiere a la variedad de azul que proporciona.

Sin embargo, el pigmento azul más buscado proviene de minerales como lapis lazuli- una roca metamórfica de color azul profundo utilizada como piedra semipreciosa que ha sido apreciada desde la antigüedad por su color intenso, escasa y rara, y por lo tanto muy costosa.

Los depósitos más grandes de lapislázuli se encuentran en el Hindukush de Afganistán, donde todavía se obtiene con procedimientos muy similares a los utilizados hace más de 3.000 años.

Desde allí fue exportado a todo el mundo antiguo, siendo utilizado en joyería y embarcaciones en Mesopotamia y en todo el Medio Oriente.

Los egipcios importaron grandes cantidades de lapislázuli de esas minas para obtener la azurita, el polvo que proporcionaba el pigmento azul con el que adornaban sus templos, armas, artefactos domésticos y joyas.

Como señaló la Real Sociedad de Quimica, “Si su descubrimiento se produjo por diseño o por casualidad, la síntesis del azul egipcio fue un logro realmente impresionante. Lograr el control necesario de la temperatura para una reacción exitosa habría sido un gran desafío, como la correcta adición de oxígeno “.

Plato de loza azul y stand, New Kingdom (1400-1325 aC). Crédito de la imagen: Wikimedia Commons.

Su precio era tan alto que incluso en la época medieval aún cuadruplicaba el de oro.

Sobre todo debido a la falta de lapislázuli, y su costo increíblemente alto, alrededor del año 3000 aC los antiguos egipcios buscaron formas de hacer su propio pigmento azul.

Poco a poco, perfeccionaron la técnica, que consistía en triturar sílice, cal, cobre y una base alcalina, y luego calentarla a 800-900 grados centígrados.

El resultado: el primer pigmento sintético en la historia, conocido como Azul egipcio, un nombre que se utilizó desde el comienzo del siglo XIX para distinguirlo del resto de los pigmentos azules.

Como pioneros en el campo, los antiguos egipcios lo usaron para pintar madera, papiros y lienzos, esmaltes de colores, incrustaciones y vasijas.

Pero también usaron su azul sintético en máscaras funerarias, estatuillas y pinturas de varias tumbas, ya que creían que el color protegía a los muertos del mal en el más allá.

Incluso teñieron las telas en las que estaban envueltas las momias.

Según los investigadores, las primeras evidencias del uso del azul egipcio fueron identificadas por Lorelei H. Corcoran en un vaso de alabastro, fechado en la cultura Naqada III del período predinástico (alrededor de 3200-3000 aC), encontrado en 1898 en las excavaciones de Hieracómpolis en el Alto Egipto, que también lleva una inscripción con el nombre del Rey Escorpión.

El pigmento continuó siendo fabricado y utilizado durante la Antigüedad, incluso por los griegos (en las esculturas del Partenón) y los antiguos romanos, al menos hasta los últimos años del Imperio Romano de Occidente (395 d. C.), cuando la técnica cayó en el olvido. , y el secreto de la fórmula parecía haberse perdido para siempre.

Ningún texto egipcio antiguo hace referencia al método de producción.

El primer testimonio que tenemos proviene del antiguo arquitecto romano Marcus Vitruvius Pollio, que vivió en el siglo I a. C., y lo describió en su obra De Architectura.

Según Vitruvio, fue producido mezclando arena, cobre y natrón.