Hallazgo inesperado – Investigadores desconcertados por la química alrededor de la luna de Saturno que podría sostener la vida

Por primera vez en la historia, los científicos han detectado grandes cantidades de moléculas de metanol a partir de observatorios terrestres alrededor de la luna de Saturno Encelado, un descubrimiento que tiene implicaciones significativas para la búsqueda de vida extraterrestre.

Un misterioso eructo de “metanol” ha sido descubierto por expertos alrededor de Encelado, una de las lunas de Saturno dejando a los expertos desconcertados y profundizando el misterio que rodea uno de los lugares más probables donde la vida alienígena puede existir en nuestro sistema solar.

Encelado en el anillo E en órbita alrededor de Saturno. Credit: NASA

Un equipo de astrónomos ha detectado inesperadamente la molécula orgánica de metanol a su alrededor en un nuevo estudio pionero.

Según los expertos, el descubrimiento podría indicar que el material de Encelado fue ventilado al espacio exterior en un viaje químico complejo.

Los astrónomos de la Universidad de Cardiff utilizaron un telescopio terrestre que les permitió encontrar cantidades inesperadas de metanol en el segundo anillo más externo de Saturno.

Después de la detección de la molécula, los astrónomos rastrearon de nuevo a Encelado, que pasa a sentarse en el interior del anillo E de Saturno. ¿Coincidencia? Yo creo que no.

Los descubrimientos recientes de que las lunas heladas en nuestro sistema solar exterior podrían albergar océanos de agua líquida e ingredientes para la vida han despertado interesantes posibilidades para su habitabilidad“, dijo Emily Drabek-Maunder de la Universidad de Cardiff, quien presentó los resultados el 4 de julio en la Reunión Nacional de Astronomía , en un comunicado.

Pero en este caso, nuestros hallazgos sugieren que el metanol está siendo creado por otras reacciones químicas una vez que el penacho es expulsado al espacio, lo que hace poco probable que sea una indicación de la vida en Encelado“.

Plumas de Encelado. Imagen: NASA/JPL/Instituto de Ciencias Espaciales

Es digno de mención que la nave espacial Cassini de la NASA ha detectado previamente moléculas como el metanol en las plumas de hielo de Encelado, pero esta es la primera vez que un telescopio terrestre ha observado la molécula, por lo que los expertos se sorprendieron.

La Dra. Jane Greaves, de la Universidad de Cardiff, y la Dra. Helen Fraser, de la Open University, detectaron la brillante firma de metanol usando el radiotelescopio IRAM de 30 metros en la Sierra Nevada española.

Esta observación fue muy sorprendente ya que no era la molécula principal que estábamos buscando originalmente en las plumas de Encelado“, dice Greaves,.

Los expertos dicen que hay dos posibles orígenes para la molécula: O bien llegó allí después de que el campo magnético de Saturno atrapó la nube de gas expulsada de Encelado, o el Gas se extendió más lejos en el E-Ring de Saturno de lo que los científicos creían posible.

Tierra vista desde Saturno: NASA

Las observaciones no siempre son sencillas“, señaló el miembro del equipo Dr. Dave Clements, del Imperial College.

Para interpretar los resultados, necesitamos la gran cantidad de información Cassini nos dio sobre el entorno del Encelado. Este estudio sugiere un cierto grado de precaución debe tomarse al informar sobre la presencia de moléculas que podría interpretarse como evidencia de la vida.

A finales de este año, la nave espacial Cassini se precipitará hacia la superficie de Saturno y finalizará un viaje histórico que comenzó en 1997 cuando se lanzó la nave espacial.

La Nave Espacial -que nos ha ayudado a entender nuestro sistema solar a través de su viaje de diez años- se quemará en la atmósfera de Saturno para evitar correr el riesgo de contaminar o dañar las lunas del planeta que aún pueden ser exploradas para detectar signos de vida extraterrestre.


(H/T Phys.org)