¿La cognición moderna y el lenguaje se desarrollaron hace medio millón de años?

El descubrimiento de cientos de hojas de piedra hábilmente diseñadas en Jaljulia, un sitio situado en la actual Israel, sugiere que los antepasados ​​humanos estaban comunicando ideas complejas y empleando el pensamiento conceptual hasta 500,000 años atrás, mucho antes de lo que normalmente proponen los científicos.

En noviembre de 2017, los arqueólogos israelíes anunciaron el descubrimiento de una antigua ‘escuela’ de fabricación de herramientas rupestres en la cueva de Qesem, a 12 kilómetros al este de Tel Aviv. Los científicos encontraron evidencia convincente de que los adeptos más antiguos transmitían a los estudiantes nuevos técnicas para esculpir las hojas de piedra perfectas. Las capas más antiguas en el sitio sugirieron que la población local de humanos arcaicos estuvo presente en el sitio quizás hace 400,000 años, y algunos de los fósiles de la cueva sugieren que estos pudieron haber sido miembros muy tempranos de la especie Homo sapiens.

La escolaridad que se reveló en Qesem sugiere algún grado de cognición superior, comunicación progresiva y comunicación compleja entre un grupo de población firmemente unido. Todos son rasgos que tendemos a pensar como muy modernos con respecto a los antepasados ​​humanos. La última revelación de la región empuja las fechas aún más lejos, por otros 100.000 años.

Cientos de miles de artefactos han sido excavados en un antiguo lecho del río en Jaljulia desde que los arqueólogos descubrieron el sitio como parte de la exploración estándar antes de cualquier proyecto de construcción residencial.

El extenso sitio de excavación en Jaljulia. Fotografía: Picasa / Israel Antiquities Authority

Fue un lugar perfecto para los humanos“, dice Ran Barkai, un arqueólogo de la Universidad de Tel Aviv. “El agua trajo nódulos de pedernal desde las colinas, que se usaban para hacer herramientas en el lugar, y atraía animales, que fueron cazados y masacrados aquí. Tenían todo lo que necesitaban las personas prehistóricas “.

El examen de las herramientas de piedra y las pruebas experimentales del paleomagnetismo asociado con los sedimentos en las capas de artefactos sugirieron que el sitio estuvo habitado hace alrededor de medio millón de años. La suposición es que los homínidos responsables probablemente fueron Homo erectus, un candidato fuerte basado en la edad del sitio. Sin embargo, aunque la mayoría de los artefactos son hachas de mano bifaciales típicas que se esperaría que estuvieran en el juego de herramientas de Homo erectus, también se ha revelado un número significativo de cuchillas de Levallois.

“Es [la cuchilla de Levallois] requiere un salto conceptual que le permite visualizar la herramienta deseada en el núcleo de pedernal antes incluso de comenzar a darle forma“, dice Barkai.

El estilo de hoja de Levallois es mucho más complicado de fabricar que simplemente golpear una roca en forma y generalmente se considera que está más allá de las capacidades cognitivas del Homo erectus. Se espera que las fechas de habitación extremadamente tempranas en Jaljulia sean confirmadas por el proceso de datación más preciso conocido como luminiscencia ópticamente estimulada (cálculo de la última vez que los granos de sedimento fueron expuestos a la luz). La confirmación de la datación bien puede indicar que alguna forma de Homo sapiens arcaico o Homo heidelbergensis (ancestrales neandertales) estuvieron presentes en la región levantina mucho antes de que los científicos pensaran.

Existe la intrigante posibilidad de que las hojas fabricadas en Jaljulia fueran obra de los ancestros directos de los humanos modernos que vivieron entre el primer Homo sapiens reconocible y la divergencia del último ancestro común compartido con neandertales y denisovanos, una división que ahora se cree han tenido lugar hace alrededor de 750,000 años.

Lo que exactamente habrían parecido nuestros antepasados ​​directos hace 500,000 años, y cómo deberíamos llamarlos, sigue sin estar claro, pero parece que fueron inteligentes y capaces de utilizar el mismo pensamiento conceptual en el que los humanos modernos dependen hoy en día.