La referencia más antigua al número cero se encuentra en un antiguo manuscrito indio

Ha sido durante mucho tiempo uno de los mayores misterios matemáticos, pero los expertos creen que finalmente han descubierto el origen del símbolo utilizado actualmente para designar el número cero.

La referencia al número cero se encontró en el Bakhshali, un antiguo texto matemático indio descubierto en 1881, cuya reciente datación de carbono 14, llevada a cabo por expertos de la Universidad de Oxford, la remontó al siglo III, es decir, cinco siglos más antigua de lo que se creía.

 

Los números usados en el manuscrito de Bakhshali. Crédito de la imagen.

“Hoy asumimos que el concepto de cero se utiliza en todas partes y es fundamental para el mundo digital“, dijo el profesor Marcus du Sautoy, autor principal del estudio.

Pero la creación de cero como número, que evolucionó a partir del punto encontrado en el manuscrito de Bakhshali, fue uno de los mayores avances en la historia de las matemáticas“.

Ahora sabemos que fue ya en el siglo III que los matemáticos en la India plantó la semilla de la idea que más tarde se convertiría en tan fundamental para el mundo moderno. Los resultados muestran cómo la matemática vibrante ha estado en el subcontinente indio durante siglos .

El profesor du Sautoy explicó cómo el símbolo de puntos se utilizó como un “marcador” para indicar órdenes de magnitud en un sistema numérico -por ejemplo, cero que denota la ausencia de decenas en 101.

Y mientras que el cero como marcador es conocido en culturas más antiguas, como el babilónico o el de los antiguos mayas, el símbolo en el manuscrito indio es significativo por dos razones principales.

La primera es que este punto evolucionó para tener un centro hueco que vemos en el símbolo cero hoy.

Y el segundo es que sólo en la India el cero evolucionó hasta convertirse en lo que es hoy, cuando Brahmagupta, un astrónomo indio, escribió el texto Brahmasphutasiddhanta en el siglo VI, el primer documento que mencionaba cero como un número.

Crédito de la imagen: University of Oxford

La investigación anterior colocó el manuscrito de Bakhshali entre los siglos VIII y XII, sobre todo basado en el estilo de escritura.

Sin embargo, los nuevos estudios revelan que el manuscrito antiguo -constituido por 70 hojas extremadamente frágiles de corteza de abedul- está hecho de material que se remonta a por lo menos tres períodos diferentes.

Richard Ovenden, un bibliotecario de la Biblioteca Bodley, que es el hogar del manuscrito, dijo que “Determinar la fecha del manuscrito Bakhshali es de vital importancia para la historia de las matemáticas y el estudio de la temprana cultura del sur de Asia y estos sorprendentes resultados de la investigación atestiguan la rica y antigua tradición científica del subcontinente “.

El antiguo manuscrito pronto se exhibirá en público en el Museo de Ciencias de Londres como parte de una exposición Iluminando la antigua India: 5000 años de ciencia e innovación, que se inaugurará el 4 de octubre de 2017.