Nuevo estudio de la NASA revela que la luna de Júpiter “Europa” puede ocultar vida extraterrestre

Cuando la NASA exploró la Luna Europa de Júpiter en 1997, la nave espacial Galileo sobrevoló una “explosión” de agua del océano alienígena, según revela un nuevo estudio.

Las aguas ocultas de Europa, una de las lunas de Júpiter, se han convertido en el objetivo principal en la búsqueda de vida extraterrestre para las agencias espaciales de todo el mundo.

Ahora, gracias a un nuevo análisis de los datos recopilados por la nave espacial Galileo de la NASA hace más de 20 años, los expertos han revelado que la luna puede albergar todos los ingredientes necesarios para mantener la vida tal como la conocemos.

Una vista de la luna de Júpiter Europa creada a partir de imágenes tomadas por la nave espacial Galileo a finales de la década de 1990. Crédito de la imagen: JPL-Caltech / NASA

Los científicos han revelado recientemente que Galileo, un satélite que investigó Júpiter y sus lunas durante casi 14 años, voló a través de una enorme nube de vapor de agua que emergió de la superficie helada de la Luna de Júpiter en forma de un géiser y alcanzó una altura de cientos de kilómetros.

Hubo algunas características anómalas en ese paso cercano en diciembre de 1997 que nunca entendimos del todo“, dijo Margaret Kivelson, científica sénior de la misión Galileo y profesora emérita de física espacial en la Universidad de California en Los Ángeles.

Volvimos y los miramos más a fondo y descubrimos que eran exactamente lo que esperarías si hubiéramos volado a través de una pluma“.

Según el nuevo estudio dirigido por Xianzhe Jia, de la Universidad de Michigan, los datos ya estaban allí.

Solo ahora parece que confirmamos la idea que ya había surgido de las observaciones del Telescopio Espacial Hubble tomadas en 2012.

Voyager 1 tomó estas fotos de Júpiter y dos de sus satélites (Io, izquierda y Europa derecha). Crédito de la imagen: NASA / JPL

La información ya estaba allí, pero necesitábamos tecnología avanzada para dar sentido a las observaciones”, dijo Jia en una declaración.

En 1997, cuando la nave espacial Galileo de la NASA voló unos 200 kilómetros por encima de la superficie de Europa, los científicos de la misión nunca pensaron que su nave espacial había volado a través de una nube de vapor de agua de la luna helada.

Los investigadores que participaron en la misión Galileo y un reciente reanálisis de los datos revelaron que la nave espacial pudo haber volado a través de una pluma hace aproximadamente 20 años, durante su sobrevuelo más cercano. Se representa la impresión de un artista.

Sin embargo, después de aprender mucho sobre las plumas de agua y el vapor de agua de Encelado, una de las lunas de Saturno, y después de una serie de estudios tridimensionales, los expertos concluyeron que Luna Europa de Júpiter también podría tener ocurrencias similares.

Nuestra detección de una pluma basada en los datos de Galileo sin duda fortalece el caso para la futura exploración de Europa“, dijo Jia. Una misión de la NASA, Europa Clipper, está programada para lanzarse en la década de 2020 con el objetivo expreso de averiguar si la luna joviana podría albergar vida. Se espera que otra misión, Jupiter Icy Moons Explorer, o Juice, de la ESA se lance al mismo tiempo y realice sobrevuelos de Europa y otras dos lunas jovianas, Ganímedes y Calisto.

La superficie de Europa, fotografiada en 1997 por la nave espacial Galileo. Imagen CRedit: NASA / JPL

Dada la evidencia de las plumas disponibles hasta el momento, hay una gran posibilidad de que esas naves espaciales puedan obtener mediciones directas de las plumas que expulsan material del océano subsuperficial al espacio“, dijo Jia.

Esas observaciones proporcionarán información crucial para que podamos evaluar el potencial de vida de Europa“.

Ahora, la mejor manera de asegurarse de que haya vida en Europa es tomar muestras del interior de luna . Y la misión Europa Clipper de la NASA, que se lanzará en 2022, puede ayudar a los científicos a resolver el misterio de Europa.

Las aguas ocultas de Europa se han convertido en un objetivo principal en la búsqueda de vida extraterrestre, y el envío de una nave espacial para tomar una muestra de ese tipo de géiser podría ser la forma “más práctica” de verificarlo, dijeron los científicos.


Crédito de imagen presentado: NASA/Flickr (dominio público)